Accidente mortal de tren de Amtrak en Filadelfia probablemente prevenible con el uso de tecnología

A medida que la noticia del accidente mortal de Amtrak en Filadelfia resuena en todo el país, todavía hay más preguntas que respuestas sobre lo que pudo haber causado que el tren acelerara rápidamente desde aproximadamente 70 mph hasta 106 mph antes de entrar en la curva cerrada en Frankford Junction. Los investigadores todavía están tratando de determinar qué contribuyó a este accidente: error humano, mal funcionamiento del equipo u otros factores en conjunto. Lo que está quedando claro es que este naufragio probablemente podría haberse evitado mediante el uso de un avance tecnológico llamado Control Positivo de Trenes (PTC).

La tecnología para implementar PTC existe desde hace décadas. Ya en 1990, 25 años antes de este accidente, la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte (NTSB) incluyó a PTC entre su "Lista más buscada de mejoras en la seguridad del transporte".[1]  Positive Train Control tiene las siguientes características:

  • Entrene la separación y la prevención de colisiones, y
  • Control de velocidad [2]

Básicamente, PTC tiene la capacidad de tomar el control de un tren de un conductor para evitar errores del operador (u otras fallas del equipo) que pueden provocar un accidente. Utilizando un sistema GPS junto con radios y computadoras, Positive Train Control monitorea la ubicación de los trenes e interviene en su operación para evitar que chocan entre sí, chocan debido a una velocidad excesiva, y para evitar que los trenes ingresen a áreas de la vía donde el mantenimiento está en marcha.[3]  La tecnología fue diseñada para eliminar el elemento de error humano de los choques de trenes. El Departamento de Transporte de los Estados Unidos (DOT) ha estimado que hasta el 40% de los accidentes de trenes en los Estados Unidos ocurren al menos en parte debido a errores humanos.[4]

En el caso del accidente de Amtrak en Filadelfia, Positive Train Control pudo haber evitado que el tren acelerara dramáticamente al acercarse a la curva de 50 mph en Frankford Junction. Robert Sumwalt, miembro de la junta de la NTSB, no escatimó palabras sobre el tema: “Estamos muy interesados en el control positivo de trenes. [Si tal sistema hubiera estado en funcionamiento], este accidente no habría ocurrido ".[5]  El Washington Post informó que se instaló Positive Train Control en el área de este accidente, pero que el sistema no se activó porque Amtrak afirmó que se necesitaban más pruebas.[6]

La NTSB ha informado que hasta otros 29 accidentes ferroviarios en los EE. UU. Podrían haberse evitado mediante el uso de sistemas de control positivo de trenes. ABC News informó que sesenta y ocho personas murieron y más de 1.000 más resultaron heridas en esos 29 choques, lo que no incluye las últimas cifras del choque de Filadelfia.[7]  En 2013, esta tecnología pudo haber evitado el descarrilamiento de un tren en el Bronx que mató a cuatro pasajeros. El conductor en ese accidente se quedó dormido y no pudo reducir la velocidad del tren cuando entró en una curva con un límite de velocidad de 30 mph a más de 80 mph.[8]

En 2008, el Congreso aprobó una ley que ordena la implementación del Control Positivo de Trenes para fines de 2015. Después de años de quejas de Amtrak y otros operadores sobre el gasto del sistema, se propuso un proyecto de ley en el Senado para otorgarle a Amtrak y a otras compañías hasta 2020 y más allá para implementar completamente el sistema.[9]  La ex presidenta de NTSB, Deborah Hersman, ha dicho públicamente: "Si no implementamos tecnología como PTC para prevenir estos eventos, continuaremos viéndolos en el futuro previsible".[10]  Parece claro que podemos esperar choques aún más mortales como el de Filadelfia si no se implementa esta tecnología.

Sobre el Autor: Scott Fitzgerald es un abogado de lesiones personales que ejerce en el bufete de abogados Allen. Sus áreas de práctica incluyen accidentes automovilísticos, accidentes de motocicleta, accidentes de bicicleta, y accidentes por conducir ebrio. Scott fue nombrado recientemente uno de los mejores abogados litigantes nacionales 40 menores de 40 en Virginia.