Presas de baja altura y ahogamiento

Presas de baja altura y ahogamiento

Autor: Abogado Christopher A. Meyer

Un caso reciente de la Corte Suprema de Virginia destaca un obstáculo engañosamente peligroso en muchas de las vías fluviales de Virginia: la presa de baja altura. Una presa de baja altura es simplemente una presa que atraviesa un río y está diseñada para que el agua fluya sobre la parte superior de la presa, en lugar de alrededor de ella o a través de un agujero en la presa. Generalmente, las presas de baja altura no son muy altas, a menudo solo unos pocos pies, y están diseñadas para crear un charco de agua detrás de la presa para riego o para crear un flujo para una rueda hidráulica. Muchas de estas presas se construyeron hace un siglo o más, pero todavía existen en la actualidad.

Estas presas parecen bastante inocentes. Por lo general, aguas arriba hay una plácida piscina de agua y sobre la presa fluye una hermosa corriente de agua que crea una atractiva acción de ebullición cerca del lado aguas abajo de la presa. Sin embargo, esta apariencia inofensiva es bastante engañosa. Las presas de cabeza baja son tan peligrosas que a menudo se las llama máquinas de ahogamiento. [1] Muchas de estas presas tienen una caída o cascada de menos de 10 pies, por lo que no parecen lo suficientemente grandes como para ser peligrosas.

La razón del peligro es el movimiento circular del agua cerca de la presa. Cuando el flujo de agua es fuerte, fluye sobre la presa con fuerza. El agua cruza la parte superior de la presa y luego cae al fondo en el lado de aguas abajo donde golpea el fondo y se desvía hacia la presa. A medida que el agua se acerca a la superficie, se retuerce alejándose de la cara de la presa en un movimiento circular cuando encuentra el flujo sobre la presa y es empujada hacia el fondo nuevamente. Esto forma un círculo continuo de agua, llamado hidráulico, del cual incluso los nadadores más fuertes a menudo no pueden escapar. Se hacen circular hacia arriba y hacia abajo hasta que se ahogan. Una de las cosas que hace que el sistema hidráulico sea aún más peligroso es que el agua que fluye sobre la presa y entra en el sistema hidráulico se airea o se llena de aire. Sorprendentemente, el agua aireada es en realidad menos flotante y, por lo tanto, es más difícil flotar o nadar.

El peligro asociado con el sistema hidráulico debajo de una presa de carga baja a menudo aumenta en la época del año. Los sistemas hidráulicos suelen ser más fuertes cuando el flujo de agua es más pesado; esto ocurre con mayor frecuencia en la primavera. En esa época del año, el agua está más fría que en verano u otoño. Con la temperatura más baja, la hipotermia agota rápidamente la fuerza incluso del nadador más fuerte en estas circunstancias.

Un caso reciente de la Corte Suprema de Virginia, Volpe contra la ciudad de Lexington, 2011 Virginia. Lexis 80 (21 de abril de 2011) [2] citó un incidente tan trágico. El demandante era un joven y decidió ir a nadar a un parque de la ciudad de Lexington en el río Maury. A menudo había ido a nadar allí y la natación era uno de los aspectos recreativos para los que estaba destinado el parque. Sin embargo, a unos 85 pies río abajo desde el lugar donde los nadadores entrarían al agua, y donde este joven entró al agua, había una presa de baja altura. Al parecer, no había señales que advirtieran de los peligros de una presa de baja altura. El joven había nadado allí a menudo e incluso había jugado en la presa y la había saltado cuando el nivel del agua estaba bajo. En este día, sin embargo, los niveles de agua estaban altos. Desafortunadamente, uno de los problemas engañosos de las presas de baja altura es que el agua sobre la presa puede parecer relativamente tranquila y plácida incluso con un caudal muy alto. El joven fue arrastrado por la presa a un sistema hidráulico y se ahogó.

Los padres presentaron una demanda alegando que la Ciudad de Lexington tenía el deber de advertir sobre los peligros o hacer que la presa de baja altura sea menos peligrosa, y que la Ciudad fue negligente por no hacerlo. Sin embargo, según la ley de Virginia, una ciudad es inmune a ser considerada responsable de la mayoría de los actos de negligencia. Para que la ciudad sea responsable, un demandante normalmente debe probar no solo negligencia simple u ordinaria por parte de la ciudad, sino el estándar mucho más alto de negligencia grave. [3] Al concluir el juicio, el jurado no pudo llegar a una decisión, por lo que el tribunal de primera instancia finalmente le quitó el asunto al jurado y decidió en contra del patrimonio del demandante. La Corte Suprema de Virginia decidió que el tribunal de primera instancia se equivocó, revocó la decisión de la corte de primera instancia y envió el caso para un nuevo juicio con un nuevo jurado.

La trágica lección del caso permanece: tenga cuidado con las presas de cabeza baja. Hay muchas represas de este tipo en Virginia. La presa de Bosher, con la que estamos familiarizados los que vivimos en Richmond, es una presa de baja altura y muchas personas se han ahogado allí a pesar de las numerosas señales de advertencia colocadas cerca de la presa. Más adelante a lo largo del río James, justo en el área Richmond, hay varias presas o estructuras más bajas que causan sistemas hidráulicos: la presa Williams, incluida la presa “Z”; La presa de Grant; los estantes de la tubería y las presas de Belle Isle.

Antes de navegar o nadar en una vía fluvial desconocida, verifique con los lugareños o revise las cartas para determinar si hay presas bajas en la ruta y, si se encuentran, pasee por ellas o manténgase alejado de ellas. Uno de los peligros de las presas de baja altura es que, desde el lado corriente arriba, solo pueden aparecer como una línea plana en el horizonte y, por lo tanto, no se ven fácilmente desde río arriba. Busque también los estribos de hormigón en el lado del río que tienen la mayoría de las presas de baja altura.

Por lo general, manténgase alejado de las presas de baja altura si nada o navega, especialmente en condiciones de agua alta. Como se mencionó anteriormente, muchas personas se han ahogado en el sistema hidráulico en el lado de aguas abajo de tales presas y son engañosamente peligrosas.

Sobre el Autor: Chris Meyer es un abogado de accidentes automovilísticos en Mechanicsville Virginia con Allen & Allen. El Sr. Meyer ayuda víctimas de accidentes automovilísticos en Mechanicsville, Hannover y Ashland recuperan los daños de sus lesiones. Ha desarrollado una reputación en las Reglas de Conducta Profesional de Virginia y da conferencias anualmente sobre la Ética Legal de Virginia. También da conferencias regularmente sobre decisiones recientes de la Corte Suprema de Virginia.


[1] Para obtener más información, consulte "Presas peligrosas" por Michael Robinson, Ph.D., PE; Robert Houghtalen, Ph.D., PE, en http://www.ricka-flatwater.org/dams.htm. Consulte también "Lowhead Dams" en el sitio web del Departamento de Caza y Pesca Interior de Virginia, en http://www.dgif.virginia.gov/boating/education/lowhead-dams.asp.
[2] Para obtener una opinión completa en este caso, consulte http://www.courts.state.va.us/opinions/opnscvwp/1092583.pdf .
[3] Bajo la ley de Virginia, “negligencia grave” se define como “ese grado de negligencia que muestra tal indiferencia hacia los demás que constituye una total indiferencia a la precaución que equivale a una total negligencia de la seguridad de otra persona. Es una negligencia tal que conmocionaría a las personas imparciales, aunque es algo menos que una imprudencia deliberada ". Instrucciones modelo para jurados de Virginia - Civil, No. 4.030; ver también Green contra Ingram, 269 Va. 281, 290-91, 608 SE2d 917, 922 (2005), en http://www.courts.state.va.us/opinions/opnscvwp/1040480.pdf.